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我们的好帮手,机器人进驻草莓种植业

【环球自动化网】

借助解决方案提升机器与环境互动之间的关系,让机器成为人类的好帮手。

草莓采摘一向是一项劳动密集型工作,因为草莓需要一个一个被小心摘下。即便如此,草莓种植业依然是所有浆果类采摘中成本最高的行业,因为劳动力短缺常常导致很多草莓来不及采摘就烂在地里。

机器人技术的革命带来了改变。机器人摘草莓一直有两个主要挑战:首先是安全,机器人需要理解自己所处的环境,其次是机器人需要能学习如何面对不同果实的表面。在机械手前端装上卡通感十足的四个橡胶部分,明亮的蓝手指能够像章鱼爪一样灵活地抓取物品。这样的机器人能够挑选水果、杯子以及包装好的鱼、肉等。

在机械手前端装上卡通感十足的四个橡胶部分,明亮的蓝手指能够像章鱼爪一样灵活地抓取物品。


实现这项技术突破的Soft Robotics公司,在今年5月拿到B轮投资2000万美元。这是近三年之后的再一轮投资,2015年12月,SoftRobotics拿到500万美元的A轮投资。CEO Carl Vause表示,新一轮投资会帮助这家2013年成立的公司,加速雇佣电商和物流应用的员工,以便实现在食品和饮料行业的开拓。

Vause说,Soft Robotics计划在2018年年末前雇佣20名员工建立自己的产品路线图以及技术专长。这家公司目前有32名员工,会将自己的总部从4800平方英尺扩展到25000平方英尺。

“我们相信这项技术能够根本性地改变机器人所能做的”,Vause说。“我们观察那些受劳动力所限、需要自动化达到生产目标的行业,以及非结构化环境的行业。我们已经在食品领域、消费品和先进制造中做得不错,现在我们已经证明能够改变物流行业。”

CEO Carl Vause说:“我们相信这项技术能够根本性地改变机器人所能做的”。


这家公司重点关注的一项工作是SuperPick带来的劳动力解放,这个系统将柔软机器人技术和AI相结合,去完成例如捡箱子、分类和实现命令等任务。

SuperPick是一个已经在实际应用的系统,能够捡起不同材质或同样材质的箱子。据说SuperPick能够每小时进行600多次的捡起。SuperPick被设计成可以几乎无需人工干预,也不需要增加训练、线下学习、抓取物品的3D模型。这家公司的口号是借助材料科学解决机器捡起的挑战。

如果抓取失败,使用一个基于浏览器的界面,SuperPick可以使用人工遥控监视。在2018年CES活动上,Vause演示了如何纠正一个远在2700英里以外机器人的抓取错误。

这家公司的收益在2017年增长超过80%,现在拥有一百多位顾客年收入不到1000万美元。新一轮投资和SuperPick系统,都令Soft Robotics显示出利润增长的好势头。

Vause表示移动操作是公司重点投资的方向。他表示Soft Robotics仍处在“非常早期的阶段,我们将聚焦于更多地赋能协同应用”。“我们看到Soft Robotics解决方案在机器与环境互动之间起到了提升的示范作用,特别是在抓取形状多变的、易碎的、封装的或其它复杂物品上。”abb集团投资负责人Grant Allen给出了这样的评价。

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